基因编辑初创公司点燃了下一场'弗兰肯食品'的斗争



  • 2019-06-20
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(路透社) - 在明尼阿波利斯郊区的一家实验室,一家从未盈利的小公司准备击败世界上最大的农业公司,推出基因工程的下一个潜在突破 - 一种带有“编辑”DNA的作物。

2016年11月1日,一位研究科学家在美国明尼苏达州新布莱顿市检查大豆苗。通过REUTERS礼貌Calyxt /讲义

Calyxt公司是一家由遗传学教授共同创立的八年历史的公司,它使用尖端的编辑技术改变了大豆植物的基因,以生产更健康的油,而不是传统的遗传修饰。

今年春天,78名农民在南达科他州和明尼苏达州的17,000英亩土地上种植了这些大豆,这种作物有望成为第一个在商业上销售的基因编辑作物,击败了财富500强企业。

Monsanto,Syngenta AG和DowDuPont Inc等种子开发巨头主导了20世纪90年代出现的转基因作物技术。 但他们面临来自初创企业和其他较小竞争者的更广泛的竞争领域,因为基因编辑的作物大大降低了开发成本,美国农业部(USDA)决定不对其进行管理。

包括Calyxt,Cibus和Benson Hill Biosystems在内的相对不为人知的公司已经在与Big Ag的竞争中推进他们自己的基因编辑项目,以争夺潜在转型技术的主导地位。

“对于这样一家年轻的公司来说,这是一个非常激动人心的时刻,”负责45人监督的Calyxt首席执行官Federico Tripodi表示。 “一家如此小巧灵活的公司可以完成这些事情,这引起了业界的兴趣。”

基因编辑技术涉及在单个生物体中靶向特定基因并破坏与不良特征相关的基因或改变它们以产生积极的变化。 相比之下,传统的遗传修饰涉及将基因从一种生物体转移到另一种生物体,这一过程仍然没有得到消费者的充分认可。

基因编辑可能意味着更丰富的作物收成具有广泛的理想特性 - 品尝更好的西红柿,低筋小麦,不变棕色的苹果,抗旱大豆或更适合冷藏的马铃薯。 投资银行Berenberg的分析师尼克•安德森(Nick Anderson)表示,这些进展还可能在十年内使150亿美元的全球生物技术种子市场翻倍。

美国农业部已经就基因编辑的作物是否需要监管进行了23次调查,并确定没有一项符合其监督标准。 与传统的转基因作物相比,这为开发商节省了数年的时间和无数的资金。 在这23种生物中,只有3种是由主要农业公司开发的。

孟山都公司女发言人Camille Lynne Scott说,新竞争的格局可以促进大小企业与大学或其他公共研究机构之间的更多合作伙伴关系和许可交易。 Monsanto - 最近被拜耳公司收购 - 今年在启动的Pairwise工厂投资了1亿美元,以加速基因编辑植物的开发。

位于北卡罗来纳州的Benson Hill成立于2012年,以两位科学家的名字命名,主要向其他公司授权农作物技术。 但由于开发成本低,它决定生产自己的高产玉米工厂,首席执行官Matt Crisp表示。

Calyxt计划将其基因编辑大豆中的石油出售给食品公司,还有十几种基因编辑的作物正在筹备中,其中包括高纤维小麦和土豆,它们可以保持更长时间的新鲜。

Crisp说,开发和营销传统的转基因作物可能很容易花费1.5亿美元,而只有少数大公司才能负担得起。 他表示,通过基因编辑,成本可能会下降90%。

“我们看到大量对基因编辑感兴趣的组织,”Crisp说,他指的是传统的农作物育种公司,以及技术公司和食品公司。 “这说明了技术的力量以及我们如何在关键时刻实现食品系统的现代化。”

不确定的监管,公众接受

基因编辑的支持者表示,与传统修改相比,它具有更高的精确度。

使用CRISPR,Syngenta使用的一种流行的基因编辑技术,科学家将RNA分子和酶转移到作物细胞中。 当RNA在细胞内遇到靶向的DNA链时,它会与细胞结合,酶会在细胞DNA中产生断裂。 然后,细胞以破坏或改善基因的方式修复破碎的DNA。

(有关先正达过程如何工作的图示,请参阅: )

生物技术公司希望该技术可以避免批评者对传统转基因作物的“Frankenfood”标签。 但全球监管机构和公众的接受仍然不确定。

欧盟法院于7月25日裁定基因编辑技术受转基因作物管理规定的约束。

该裁决将限制欧洲的基因编辑进行研究,并将其作为非法种植商业作物。 德国化学工业协会称该决定“对进步持敌对态度”。

美国农业部长桑尼·佩杜(Sonny Perdue)抨击了这项裁决,即通过对欧盟“转基因和过时”的转基因作物管理规定,对创新和侮辱基因编辑技术施加不必要的障碍。

根据该机构提供的一份文件,美国农业部目前还没有规定动物产品基因编辑的计划。

然而,美国食品和药物管理局计划在植物和动物中管理基因编辑,FDA专员Scott Gottlieb在6月的一篇博文中写道。 他写道,该机构正在开发一种“创新和灵活”的基因编辑方法,旨在确保人类和动物的安全,同时允许公司将有益产品推向市场。

相比之下,美国农业部选择不对基因编辑的作物进行管理,因为该过程通常会引入与通过传统植物育种产生的特征“无法区分”的特征,这需要更长的时间,美国农业部秘书Perdue在3月份的一份声明中说。

尽管消费者对基因编辑没有广泛的抵制,但长期反对转基因作物的活动家仍然怀疑任何对DNA的修补。 加拿大生物技术行动网络协调员Lucy Sharratt表示,这项新技术可能会增加食品供应中不希望的变化,并需要加强监管。

食品安全,质量和法规事务副总裁Randal Giroux表示,这种反对意见是为什么农业综合企业巨头Cargill Inc [CARG.UL]谨慎地追求基因编辑技术。

Giroux表示,嘉吉2月份宣布将与Precision BioScience合作开发更健康的菜籽油,但在协调存储和运输其他公司的基因编辑作物方面进展缓慢,等待监管机构明确表示。

“我们确实希望看到基因编辑在市场上发展,”Giroux说。 “我们正在关注消费者如何采用这些产品并对这些产品做出反应。”

秘密现场测试

其他主要农业生物技术公司正在更加积极地发展,希望利用更轻松的监管来加速发展。

Syngenta种子开发主管Dan Dyer表示,基因编辑的作物可能需要五年时间才能从美国的开发转向商业化,而转基因作物可能需要12年才能完成。

先正达全球种子总裁杰夫罗(Jeff Rowe)表示,该公司正致力于品尝口感更好的西红柿,这些西红柿需要更长的时间才能破坏并希望在20世纪20年代中期推出基因编辑的作物。

幻灯片(3图像)

DowDuPont--位于美国中西部的一个秘密地点 - 正在对糯玉米进行现场测试,这种玉米是为工业目的而种植的,经过编辑以获得更高的产量。 该公司计划明年春季进行商业发布。

温哥华岛大学生物学教授罗伯特·盖格说,较小的公司将紧跟这些大公司的竞争,将下一代转基因食品推向市场。

“缺乏美国农业部监管的地位是一个巨大的改变游戏规则的人,”他说,“大学和小型创业公司进入市场。”

Rod Nickel报道; 由Brian Thevenot编辑

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